Así es el asombroso cúmulo globular centelleante que captó el telescopio espacial Hubble

Así es el asombroso cúmulo globular centelleante que captó el telescopio espacial Hubble

 Imagen del telescopio espacial Hubble que muestra el cúmulo globular NGC 6540 en la constelación de Sagitario (Crédito: ESA/Hubble y NASA, R. Cohen)

Imagen del telescopio espacial Hubble que muestra el cúmulo globular NGC 6540 en la constelación de Sagitario (Crédito: ESA/Hubble y NASA, R. Cohen)

Una nueva y centelleante imagen, que fue capturada por la Cámara de Campo Amplio 3 y la Cámara Avanzada para Sondeos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA /ESA, muestra el cúmulo globular NGC 6540 en la constelación de Sagitario. Estos dos instrumentos tienen campos de visión ligeramente diferentes, lo que determina qué tan grande es el área del cielo que captura cada instrumento a la vez. La imagen compuesta muestra el área del cielo repleta de estrellas que fue capturada en el campo de visión de ambos instrumentos.

NGC 6540 es un cúmulo globular, que es una multitud de estrellas estables y estrechamente unidas. Las poblaciones de estos cúmulos pueden oscilar entre decenas de miles y millones de estrellas, todas las cuales están atrapadas en un grupo compacto por su atracción gravitatoria mutua.

Prominentes patrones de luz en forma de cruz conocidos como picos de difracción adornan las estrellas más brillantes de esta imagen. Estos adornos astronómicos son un tipo de artefacto de imágenes. Esto significa que son causados por la estructura del Hubble y no por las propias estrellas. El camino que sigue la luz de las estrellas cuando entra en el telescopio se ve ligeramente alterado por su estructura interna, lo que hace que los objetos brillantes se vean rodeados por puntas de luz.

Desde 1990, año en que entró en servicio, el Hubble se ha convertido en una estrella de la astronomía (REUTERS/NASA)
Desde 1990, año en que entró en servicio, el Hubble se ha convertido en una estrella de la astronomía (REUTERS/NASA)

Hubble se asomó al corazón de NGC 6540 para ayudar a los astrónomos a medir las edades, formas y estructuras de los cúmulos globulares hacia el centro de la Vía Láctea. El gas y el polvo que envuelven el centro de nuestra galaxia bloquean parte de la luz de estos cúmulos, además de cambiar sutilmente los colores de sus estrellas. Los cúmulos globulares contienen información sobre la historia más antigua de la Vía Láctea, por lo que estudiarlos puede ayudar a los astrónomos a comprender cómo ha evolucionado nuestra galaxia.

De forma regular, el Telescopio Espacial Hubble publica imágenes espectaculares, desde increíbles galaxias espirales y constelaciones fulgurantes hasta magníficas imágenes de los planetas de nuestro sistema solar o nubes gaseosas donde se forman nuevos mundos.

La semana pasada captó una nueva imagen repleta de estrellas que muestra a Terzan 9, un cúmulo globular en la constelación de Sagitario, hacia el centro de la Vía Láctea. El Telescopio Espacial Hubble de la NASA /ESA retrató esta brillante escena utilizando su Cámara de Campo Amplio 3 y su Cámara Avanzada para Sondeos.

El telescopio espacial Hubble capturó esta brillante escena del cúmulo globular Terzan 9 en la constelación de Sagitario, hacia el centro de la Vía Lácteam (Crédito: ESA/Hubble y NASA, R. Cohen)
El telescopio espacial Hubble capturó esta brillante escena del cúmulo globular Terzan 9 en la constelación de Sagitario, hacia el centro de la Vía Lácteam (Crédito: ESA/Hubble y NASA, R. Cohen)

Los cúmulos globulares son agrupaciones estables y estrechamente unidas de decenas de miles a millones de estrellas. Como demuestra esta imagen, los corazones de los cúmulos globulares pueden estar densamente repletos de estrellas; el cielo nocturno en esta imagen está salpicado de tantas estrellas que parece un mar de lentejuelas o un gran cofre del tesoro rebosante de oro.

Esta instantánea estrellada es de un programa del Hubble que investiga cúmulos globulares ubicados hacia el corazón de la Vía Láctea. La región central de nuestra galaxia natal contiene un grupo compacto de estrellas conocido como el bulto galáctico, que también es rico en polvo interestelar. Este polvo ha hecho que los cúmulos globulares cerca del centro galáctico sean difíciles de estudiar, ya que absorbe la luz de las estrellas e incluso puede cambiar los colores aparentes de las estrellas en estos cúmulos.

La sensibilidad del Hubble tanto en longitudes de onda visibles como infrarrojas ha permitido a los astrónomos medir cómo el polvo interestelar ha cambiado los colores de estos cúmulos globulares y, por lo tanto, establecer sus edades.

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